European Blues Challenge 2016 - norsk blues markerer seg i Europa

.

Den sjette utgaven av European Blues Challenge og den årlige samlingen for det europeiske bluesmiljøet fant sted i Torrita di Siena i begynnelsen av april. For andre gang gikk et norsk band til topps i bandkonkurransen. Det Stavanger-baserte Eric "Slim" Zahl & The South West Swingers (bildet) imponerte stort og vant foran band fra Nederland og Tyskland. Det var mange tilreisende fra Norge til stede, og Norge synliggjorde seg også ved at Blues in Hell i Trøndelag ble valgt som arrangør for arrangementet i 2018 og at Jostein Forsberg fra Notodden ble gjenvalgt i styret til European Blues Union.

Det lille stedet Torrita di Siena i Toscana var i år vertskap for den europeiske blues-samlingen. European Blues Union består i 2016 av 30 medlemsland. 21 av dem var representert i bandkonkurransen, og nesten like mange på utstillingsmarkedet og på den formelle generalforsamlingen som også fant sted denne helga.

European Blues Challenge
Bandkonkurransen ble avholdt på et innendørs idrettsstadion i den lille byen, og gikk som alltid over to kvelder. De 21 bandene fikk 20 minutters spilletid hver, og vinneren ble utropt rundt midnatt på lørdag. Juryen som hadde den vanskelige oppgaven med å velge ut  de tre beste bandene besto av aktører fra forskjellige virksomheter innen europeisk blues.
Også i år var det stor spennvidde stilmessig på deltakerbandene, og bluesbegrepet ble godt utfordret. Vi fikk selvfølgelig høre tradisjonell blues fra enmannsband, duoer og blues-comboer, men også band som stilmessig lå nærmere rock'n roll, jazz eller soul.

Fredag
Første band ut fredag var polske Blues Junkers anført av ekteparet Ablamowicz på henholdsvis vokal og barrelhouse-inspirert piano. Kvartetten satte standarden for kvelden med et fint, bluesa' sett som inneholdt låter som Shake your hips og I'd rather go blind.
Andre band ut var Bluestream fra Bulgaria, før vi kunne merke at publikums forventninger steg da det nærmet seg det engelske deltakerbandet, Red Butler. Det unge bandet vant den britiske utgaven av Blues Challenge og har allerede begynt å få en tilhengerskare i hjemlandet. Bandet leverte en svært energisk forestilling anført av sangerinna Jane Pearce og den hardt rockende gitaristen Alex Butler. Kvartetten fikk god respons fra publikum foran scena der Union Jack-flaggene vaiet høyt. At de til slutt ikke ble vurdert som topp 3 av dommerne kan skyldes at de fremsto mer som et rockeband enn som et bluesband.
Estland stilte med et godt band som serverte en blanding av soul-ballader og blues-klassikere. Bandets sanger Tanel Padar er et stort navn på hjemlige scener, og har utmerket seg i mange sjangre (bildet til høyre). I 2001 gikk han bort og vant finalen i Eurovision Song Contest, men siden den gang har han trukket mer mot musikk av det blåere slaget.
Slovakia var representert med Jural Schweigert og hans Groove Time. Bandet ble i 2014 kåret til landets beste bluesband. De serverte jazz- og latino-inspirert cool og svingende blues anført av den meget gode munnspilleren Schweigert. Han la for dagen et tonevalg og en virtuositet man ikke hører så ofte i bluesband. Det var en fryd å høre på hans instrumentaler og solopartier som ble godt backet av et skolert band bestående av en gitarist med blåtonene på plass samt kontrabass og trommer.
Danmarks bidrag skilte seg positivt ut i konkurransen. Christian Bundgaards trio består av ham selv på akustisk piano backet av trommer og bass fra en messingblåser. Her fikk vi høre boogie woogie New Orleans-style i form av både egne låter og klassikere som St. James Infirmary Blues. Meget bra levert av danskene! (Bildet under).

Danskene ble etterfulgt av det ungarske bandet Mojo Workings som spilte akustisk blues med innlagte elementer fra europeisk folkemusikk og negro spirituals.
Med Johnny Fontane & The Rivals fra Sveits fikk folk høre et mer tradisjonelt blues/bluesrockband anno 2016. Med åpningsnummeret Breaking up somebody's home av Albert King loset den habile halvt italienske sangeren Tom Marcozzi publikum gjennom et sett som falt i god smak hos publikum. Det ble muligens etterhvert litt for "kommers" for en blueskonkurranse, men bandet var bra og nåddee frem til folk – godt hjulpet av fordelen av å kunne kommunisere på språket til hjemmepublikummet.

Det svenske bandet Ida Bang & The Blue Tears ble umiddelbart denne skribents favoritt så langt i konkurransen (bildet over). Og det var lett å konstatere at det var mange som satte pris på dette bandet, det ble igjen god stemning i salen og stor aktivitet med svenske flagg foran scena. Bandet la for dagen en utrolig cool, dynamisk og avslappet attitude og sound - en fryd å høre på! De spilte låter fra sin debutplate som blir sluppet denne våren. Ida Bang og hennes band er allerede i ferd med å bli en "snakkis" i Skandinavia, og vi spår at dette bandet vil bli å finne på mange scener i tiden framover.
Det ble en utfordring for enmannsbandet Johnny B. Beast fra Latvia å spille etter svenskene som siste innslag rundt midnatt fredag. Med slidegitar og stompbox fikk vi høre en latvisk power-utgave av Bjørn Berge eller Seasick Steve i det folk begynte å trekke ut av konsertlokalet etter å ha fått servert nesten fem timer med musikk.

Den første dagen ble meget bra gjennomført teknisk. Bra lyd og det var kort pause mellom bandene. Det hele ble bra bundet sammen av den scenevante konferansieren, spanske Veronica Sbergia. Hun er forøvrig identisk med sangeren i det italienske vinnerbandet i 2013, Veronica & the Red Wine Serenaders.

Lørdag
Klokka 20.00 lørdag var det klart for andre del av European Blues Challenge. Det tok litt tid før lokalet ble fylt opp denne kvelden, og det var god plass på gulvet da det belgiske bandet til Tiny Legs Tim startet. Tim er et etablert bluesnavn hjemme i Belgia både som solo og med band. Denne kvelden kom han med tre mann i kompet og fremførte egne låter og covers med sin gjenkjennende, lyse stemme og slidegitar.
Årets finske bidrag kom fra Lena & The Slide Brothers. Lena Lindroos fronter bandet, synger og spiller bassgitar. Her fikk vi blues-shuffle og swing toppet med Lenas klare og kraftfulle stemme krydret med flerstemt sang fra de to gitaristene.

Østerrike kom til Torrita med bluesrocktrioen Ulrich Ellison & Tribe. Vi fikk oppskriftsmessig høre rocka musikk og "breibeint" gitarspill i store porsjoner inkludert et innslag spilt med strykebue på gitaren. Den utadvendte gitaristen og sangeren Ellison scoret nok mer på sin opptreden enn på det musikalske innholdet, og han fikk stor respons da han tok med seg sin trådløse gitar helt opp på tribunen og serverte soloene godt krydret med "sitater" og kjente riff rett i fanget til folk.
Med det italienske bidraget fra Paul Venturi & The Junkers fikk publikum høre en helt annen stilretning. Det ble et fint avbrekk med New Orleans-inspirert musikk fra trioen med instrumenteringen akustisk piano, kontrabass og kassegitar.

Som femte band ut lørdag kom det norske bidraget, og en stor kontingent med nordmenn foran scena var svært spente på hva Eric "Slim" Zahl & co kunne prestere. Og bandet innfridde virkelig! De leverte kanskje sitt livs "sett" denne kvelden. Vi fikk en fantastisk opptreden fra de fire nordmennene. Eric var i sitt ess og fikk raskt kontakt med publikum på sitt scenevante vis. Han var til også en liten tur nede på gulvet for å spille foran noen av de mange svært unge tilhørerne som var kommet denne kvelden. Øystein "Boogieman" Undem gikk selvfølgelig også denne kvelden "bananas" på tangentene og ble virkelig lagt merke til. Etter bandets opptreden kunne de mange nordmennene snu seg og se bakover i salen og fastslå at det ikke bare var de norske supporterne som var imponert over bandets opptreden. Nå var det kommet godt med folk og bandet hadde fått opp stemningen.

Etter Norge kom det spanske deltakerbandet som skulle forsvare landets seier både i 2015 og 2014. Her ble vi med på et good time swing party anført av den kvinnelige sangeren Ster Wax som også er en meget flink sceneperson. Wax og hennes Boogie Rhythm Combo fikk virkelig med seg folk inn i sin swing- og klassiske rhythm & blues-verden. Publikum ville ha mer da hun avsluttet med "So long - I hate to see you go".
Portugal deltok i EBC for første gang i år og var representert med bandet Budda Power Blues. Som navnet sier, her ble det servert bluesrock - uten at vi helt lot oss rive med.
Fra Tyskland kom bandet WellBad. Med sangeren og frontmannen Daniel Welbaks rufsete stemme gikk tankene raskt til Tom Waits, og mye av repertoaret minner nettopp om hans musikk. Bandet består av to gitarer, tangenter, kontrabass og trommer. Flere i publikum mente at dette var noe på sidelinja stilmessig, men da resultatet kom skulle det vise seg at dommerne mente noe annet. Og det var de i sin fulle rett til, for dette var et kreativt og musikalsk meget godt band. (Bildet under).

Som nest siste band lørdag kom nederlandske Phil Bee's Freedom (bildet over). Her ble det en mer kjent stil for bluespublikummet da de serverte musikk i god T-Birds-stil. Bandet vant Dutch Blues Challenge i 2015 og gikk også helt til semifinale i International Blues Challenge i Memphis i 2016. Bandet ble profesjonelt ledet av den svært habile sangeren Phil Bee som fikk god kontakt med folk. Med seg denne kvelden hadde de et stortalent som vikar på gitar, den 17 år gamle Guy Smeets. Det er et navn vi kommer til å få høre mer om.
Siste ut i årets Challenge var Zamba fra Kroatia som serverte riffbasert bluesrock med besetningen to gitarer, tangenter, bass og trommer.
 
And the winner is...
Det var ingen lett jobb for juryen å ta avgjørelsen i årets konkurranse. Det var jevnt over høyt musikalsk nivå på bandene og mange strålende instrumentalister. Panelet som avgjorde årets EBC besto av en irsk promotør, en representant fra tyske Bear Family Records, en skribent fra det polske nasjonale bluesmagasinet og personer fra Dutch Blues Foundation en italiensk radiostasjon. Norge var representert ved Nina Hegna fra Blues Music Club Notodden.
Kriteriene som dommerne skal forholde seg til kan oppsummeres i fire punkter: Originalitet, instrumentale ferdigheter, vokalprestasjoner og "stage presence".

Da lederen for den europeiske bluesunionen, Tomas Ruf annonserte vinnerne fra scenen, var de tre topplasserte bandene alle band som hadde spilt på lørdag. Noen stilte seg spørsmålet om det var en ulempe å bli satt opp på programmet fredag.
På tredjeplass kom det tyske bandet WellBad og på andre nederlandske Phil Bee's Freedom.
For andre gang i EBCs historie gikk et norsk band helt til topps. Eric "Slim" Zahl & the South West Swingers gledet seg stort over seieren, og kvitterte for publikum med å spille et par ekstranummer sammen med medlemmer fra de to andre "vinnerbandene".

Slim "Zahl" & co fikk mye oppmerksomhet etter seieren i Italia, og knyttet mange kontakter som forhåpentlig vil føre til jobber ute i Europa. Som vinnere i EBC får de som en del av premien oppdrag på en rekke festivaler, bl.a.  Hondarribia Blues Festival i Spania, Frederikshavn Blues Festival i Danmark, Lucerne Blues Festival og Sierre Blues Festival i Sveits, Swing Wespelaar i Belgia samt Blues in Hell og Notodden Blues Festival.

Priser
Også i år ble personer i kulissene i det europeiske bluesmiljøet hedret. The Blues Behind The Scenes Awards ble delt ut til tre ildsjeler: I kategorien "Promotion" til Miika Porkka, Puistoblues i Finland, Andrzej Matysik, Twoj Blues Magazine (Polen) i kategorien "Media" og til Hannes Anrig, Blueshouse Productions/Vallemaggia Magic Blues Festival (Sveits) i kategorien "Production".

Bluesmarked
Markedet har pleid å være et høydepunkt denne helgen, der aktører fra medlemslandene kan vise seg fram for et internasjonalt publikum og bransje. Det ble i Torrita avholdt i telt utenfor konsertstedet, og fremsto dessverre som noe uorganisert. Men marked ble det til slutt, og en del folk fant etterhvert veien til utstillingene. Norge var som vanlig bra representert, i år med Notodden Bluesfestival, Blues in Hell, Norsk Bluesunion, Bluesnews, Europas Blues Senter og Blues Music Club Notodden.

Norske utstillere på Blues Market: Fra v. Jostein Forsberg (Notodden BF), Espen Fjelle (Europas Blues Senter), Jon Uthus og Kjell Inge Brovoll (Blues in Hell), Anlaug Landsverk (Notodden BF) og Nina Hegna (Blues Music Club Notodden). (Foto: Rune Endal).

EBUs generalforsamling
European Blues Unions leder Thomas Ruf kunne ønske representanter fra 21 av unionens 30 medlemsland velkommen til den 6. generalforsamlingen. Foruten årsmøtesaker ble det informert om noen nye planer. Sekretær Jorden Wouters kunne fortelle at styret har jobbet med idéen om å få igang en "EBC for Youth". Denne bandkonkurransen for ungdom foreslås å avholdes på høsten og foreløpig gå over en dag, med utvidelse til to dager senere.
Det kom flere tilbakemeldinger fra salen om det ikke heller burde planlegges en bandcamp for ungdom i stedet for bandkonkurranse. Flere kunne fortelle om gode erfaringer med dette, blant andre Jostein Forsberg fra Notodden Bluesfestival.
Fire nye medlemmer skulle velges inn i EBU-styret, og kandidatene presenterte seg for forsamlingen. Ved avstemming ble følgende valgt inn: Jean Guillermo (Frankrike), Jostein Forsberg (Norge), Silvio Caldelari (Italia) og Ewa Matysik (Polen).

Arrangør for neste års europeiske bluessamling ble avgjort av EBU-styret i høst. I mars neste år arrangeres European Blues Challenge i Horsens i Danmark. Carsten Mellson fra Blueskartellet Horsens presenterte noen av planene på vegne av arrangørene i Danmark. Det hadde kommet inn flere søknader på å avholde arrangementet de neste årene: For 2020 Kroatia, og for 2019 er London og Portugal i gang med å planlegge søknader. For 2018 var det kommet kun en en søknad, og dermed er Blues in Hell blitt valgt som arrangør for European Blues Challenge om to år.

Det kom fram en del kritikk fra flere representanter under generalforsamlingen angående årets arrangement, bl.a. for gjennomføringen av VIP-middagen, for dårlig informasjon både i forkant og i helga, dårlig organisering av bluesmarkedet og for at svært mye av informasjonen i løpet av helga kun ble gitt på italiensk. Det ble også kritisert hvordan utvelgelsen av arrangørstedene for EBC har blitt gjort, og utvelgelsen av dommere til bandkonkurransen.

Til tross for noen riper i lakken for arrangørene ble det likevel ei trivelig helg i det vakre Sienna-området i Toscana. De lokale arrangørene skal ha ros for bandkonkurransen som ble meget profesjonelt gjennomført. Og for alle tilreisende er det alltid hyggelig å møte igjen europeiske kollegaer, høre på og å snakke om musikk og diskutere felles problemstillinger i bluesmiljøet. En del nordmenn hadde som nevnt funnet veien til Italia, men vi regner med at når EBC holdes i Danmark neste år, vil Norge være enda bedre representert.

Tekst: Rune Endal - Foto: Frank Nielsen

Det finske deltakerbandet Lena & The Slide Brothers.

Latvia var representert med Johnny B. Beast.

Fra Spania deltok Wax & Boogie Rhythm Combo.

Konfranier, italienske Veronica Sberigia og leder for European Blues Union, Thomas Ruf fra Tyskland.

Bitten Svendsen og Ellen Klemp fra styret i Norsk Bluesunion på "stand" på Bluesmarkedet for NBU og Bluesnews.