To norske band til årets International Blues Challenge i Memphis

.

I år skal to band representere Norge i verdens største talentkonkurranse for bluesband. Stavangerbaserte Eric "Slim" Zahl & The South West Swingers (bildet) og det tidligere unionsbandet Marcus Løvdal Band reiser begge i januar til Memphis for å vise seg fram for det amerikanske publikummet.

Vanligvis sender Norsk Bluesunion fjorårets Union Bluesband til International Blues Challenge som en avslutning på året som unionsband. I fjor var det som kjent Blueskollektivet som turnerte som unionsband, et band som kun synger på norsk. De hadde ikke noe ønske om å endre på det ved å oversette tekstene sine, så etter nøye overveielse sammen med NBU bestemte de seg for ikke å reise. De mente et band som synger på norsk ikke ville få særlig utbytte av turen.

Det var etter at NBU hadde oppfordret bluesklubbene til å komme med forslag til andre deltakere at Marcus Løvdal Band endte opp som NBUs kandidat. De var unionsband i 2014, og deltok også i fjor. Da gjorde de stor suksess og fikk mange nye venner og fans. Marcus Løvdal Band har fortsatt satsingen etter året som unionsband. De har gitt ut plate, spilt i utlandet og vært svært aktive.

Marcus Løvdal Band deltar for andre gang i International Blues Challenge i Memphis. (Foto: Sven Erik Hagen).

Et band som fikk mange stemmer i denne prosessen, var Eric "Slim" Zahl & The South West Swingers. Bandet hadde svært lyst til å reise, og man fant en løsning på det luksusproblemet. Oslo Bluesklubb er, i likhet med NBU, en ”affiliate” (betalende medlem) i amerikanske Blues Foundation, og har dermed anledning til å melde på band til IBC. Dermed var Eric "Slim" Zahl & co på vei til Memphis!

Eric Zahl på Nyttårsbluesen i Stavanger 9. januar i år. (Foto: Nina Hanssen).

Bluesnews tok en prat med Eric Zahl for å høre litt om hvordan forhistorien har vært. Eric forteller at da forslaget om å sende bandet som NBUs representant til IBC kom opp, begynte prosessen med å tenke på deltakelse. Men NBUs regler gjorde at ikke Eric Slim Zahl var aktuelle kandidater.

- Da hadde vi allerede blitt litt gira på denne ideen, hadde fått kjenne litt på det. Vi var derfor veldig glade da det gjennom Oslo Bluesklubb åpnet seg en mulighet til å reise over. Vi ser frem til å se, høre, smake på Memphis, jeg tror det er mange og mye å la seg inspirere av der. Vi reiser ikke først og fremst for å bli verdensmestre, men ser frem til å representere oss selv og Bluesnorge på en best mulig måte. Og så håper vi å bruke det til videre inspirasjon i våre egne liv.

- Hvordan har dere forberedt dere til konkurransen? Har dere tenkt på hvilke låter dere vil ha med og hvordan dere vil presentere dere?
- Jeg var på European Blues Challenge (EBC) i Brussel i fjor, en liten, privat studietur for å gjøre meg opp noen tanker om konseptet, se hvordan en sånn setting er. Og det er klart vi har tenkt en del på det. Vårt band representerer nok ikke den bluesen som puristene kaller blues, sånn erkeblues, vi hopper innom både boogiewoogie, rock, swingblues og 50-talls rock´n´roll. Vi har tenkt at vi skal gjøre vår egen greie, kjøre våre ”sirkusnumre”, gjøre det vi har lyst til å vise frem. Med så mange band som det er der, så blir det nok uansett stor variasjon i musikkstilene. Vi drar ikke til Memphis for å repetere bluesklassikerne på en halvgod måte, vi drar for å vise hva vi holder på med. Så får det bli som det blir. Jeg tenker at vi uansett er innafor. Vi har sett på tiden vi har til disposisjon på scenen der, og vil sette sammen et sett som viser litt spenn, som virker profesjonelt.

- Kommer dere til å bruke tid på å sjekke ut konkurrentene?
- Vi vil nok sjekke de andre litt, men det vil ikke forandre noe på hva vi gjør og hvordan. Vi er jo nysgjerrige, men det er ikke så viktig for oss hva de andre gjør. Jeg regner med at det er topp band som er med. Jeg har brukt litt tid på å sette meg inn i reglene for konkurransen, tror det er viktig å ha klart for seg før man reiser. Vokal- og instrumentalprestasjoner teller mye.

- Hva er ambisjonene deres?
- Det hadde jo vært veldig moro å spille i en finale på Orpheum teater, selvsagt, og det er jo kjekkere å vinne enn ikke å vinne, ler Eric, men tilføyer at de er veldig fornøyde bare med å dra til USA og få være med i IBC.
- Vi har som en kongstanke at vi skal underholde. Det hender man går på en blueskonsert og vet på forhånd hvordan alt blir. Det er jeg livredd for. Vi vil kunne overraske litt. Og så har vi jo vår X-faktor, Øystein Undem på piano! Jeg tror vi kommer til å få noen aha-opplevelser i Memphis, høre nye ting, få masse inspirasjon – jeg gleder meg! Og jeg skal virkelig være turist der! Det blir tur innom  Stax, Sun og Graceland, jeg gleder meg til å se og lære, få historien under huden. Jeg har aldri vært i Memphis før, så det blir spennende. Vi skal også nedom Mississippi, det blir fantastisk!
Vi skal treffe venner også. På vei til festival på Ørlandet i høst tok vi ferje sammen med amerikanske Jeff Jensen Band. Vi spanderte sveler på dem, måtte jo lære dem norske ferjetradisjoner, og ble litt kjent med dem. Jeff bor i Memphis og har lovet å vise oss de beste BBQ-restaurantene, vi har holdt kontakten.

- Bandet har 10 års-jubileum nå. Vi har tenkt en del på hva som vil være det neste steget for oss nå. Det blir nå Memphis og Italia, det er vi enige om. At vi fikk så mange stemmer fra klubbene da NBU etterlyste kandidater til deltagerband, var faktisk ganske rørende.
- Hva sier familiene hjemme, er de positive til reiseplanene deres?
- Ja, absolutt, de har vært veldig positive. Man må gi og ta, og det er selvsagt viktig å være tilstede hjemme også. Vi passer på å legge opp sommeren slik at vi har tid til familieferie også, det blir ikke bare reising fra festival til festival.

Eric avslutter med å takke Oslo Bluesklubb:
- Vi er veldig glade for at Oslo Bluesklubb åpnet en luke for oss, slik at vi kunne reise til USA. Det hadde vi ikke ventet der borte i Stavanger!

Bluesnews ønsker bandet lykke til i Memphis, og er ganske så sikre på at Eric Slim Zahl & The South West Swingers vil representere Norge på beste måte i IBC fra 26. til 30. Januar.

Tekst: Nina Hanssen